XVIIème et XVIIIème siècles

La région est explorée le long du Mississippi par les Canadiens et les Français. Elle est nommée « Louisiane » en l’honneur de Louis XIV. Des prêtres français catholiques s’établissent à proximité du site actuel de St Louis, en 1703. Puis le marchand français Pierre Laclède et son assistant Auguste Chouteau fondent officiellement la ville le 15 février 1764.

La ville passe brièvement entre les mains des Espagnols mais revient aux Français en 1800. Finalement, Napoléon décide de ne pas garder la Louisiane et la vend aux jeunes Etats-Unis en 1803.

L'expansion au XIXème siècle

En 1803, soit un siècle après sa fondation, St Louis compte 1000 habitants. Grâce au Mississipi, la ville devient le 2ème port du pays après New York. Puis en 1820, le Missouri devient officiellement un état des Etats-Unis et St Louis en est la ville la plus peuplée.

Après les 2 catastrophes majeures de 1849, une épidémie de choléra et un grand incendie, la municipalité impose un code d’urbanisme et décide d’améliorer la gestion des eaux usées. La population s’accroît, et cela aussi grâce à l’immigration de familles allemandes, italiennes et irlandaises. Un siècle après sa fondation, la ville compte 160 000 habitants et fournit à la nation les célébrités qui font le renom de la ville : Tennessee Williams, T.S.Eliot, Sara Teasdale.

D’importantes sociétés sont créées : Purina, Ansheuser-Busch... Et l’un des premiers gratte-ciel, le Wainwright Building, y est construit en 1892.

L’expédition Lewis et Clark : c’est la 1ère expédition américaine à traverser les E-U jusqu’à la côte ouest. Le Congrès attribue $2 500 au projet. William Clark part du Camp Dubois le 14 mai 1804 avec 30 hommes et rencontre Meriwether Lewis et 10 autres membres à St Louis. Ils atteignent l’océan Pacifique en 1805. Malgré les dangers du voyage (faim, froid, attaques d’ours, hostilité des Amérindiens), l’expédition est un succès qui a fait progresser la connaissance géographique et scientifique des E-U. Elle a aussi permis d’établir des liens diplomatiques avec les Indiens et a favorisé les échanges commerciaux avec l’Europe (commerce de peaux).

Le XXème siècle

En 1900, St Louis est la 4ème ville des E-U. Elle accueille en 1904 l'Exposition Universelle puis les Jeux Olympiques. Jusque dans les années 50, la ville ne cesse de s'industrialiser.

Cependant avec le développement de l'automobile, les St Louisiens commencent à fuir le centre ville au profit de la banlieue. Les changements socio-économiques et politiques de la deuxième moitié du XXème ne feront qu'accentuer ce mouvement. Tant et si bien que St Louis perd plus de la moitié de sa population entre 1950 et 2000.